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양초로 전기를 만들 수 있다고?”

상상력으로 만드는 전기

 

전기는 이제 우리 생활에 없어서는 안 되는 필수 요소입니다. 전기는 보통 발전소에서 생산되고 있죠. 하지만 전기는 발전소에서만 만들 수 있는 것이 아닙니다. 작은 아이디어상상으로도 다양하게 전기를 만들 수 있죠! 그리고 그렇게 만든 전기들이 우리의 생활을 더욱 밝게 비춰주고 있습니다.


 

양초가 전기를 만든다?!


사막의 밤

 

전기가 부족한 개발도상국의 국민들은 밤이 되면 주로 등유 램프나 양초를 켜고 삽니다. 하지만 등유 램프에서 나오는 유해한 블랙카본 물질로 호흡기질환 사망자가 늘어 사회 문제가 되고 있죠. 가격도 비싸서 매달 수입의 상당 부분을 등유 구입 비용으로 지출해야 합니다. 그럼에도 불구하고 등유 사용은 계속되고 있습니다. 다른 대안이 없기 때문이죠.

 

루미르 박재환 대표는 이 같은 현실을 인도 여행에서 느끼게 됩니다. 여행 당시에 전기가 부족해 불을 밝힐 수 없는 가정들을 보면서 전력 수급상황이 심각함을 알게 되었다고 합니다.


양초에 의존하여 책을 읽는 학생

 

그가 방문한 인도의 가정들은 촛불로 어둠을 밝히고 있습니다. 하지만 일상적인 생활을 하기에 그 불빛은 너무 어두웠습니다. 양초 불빛 하나에 의지해 저녁을 준비하고, 공부도 해야 하니까요.

 

이처럼 전세계 13억의 사람들이 아직도 어둠 속에서 생활하고 있습니다. 이에 박 대표는 양초 하나로 방 전체를 다 밝힐 수 있다면 굳이 외부전력원이 필요 없는 것 아닐까?” 생각을 하게 됩니다.

 

그는 양초가 탈 때 생기는 에너지가 대부분 열에너지라는 사실에 주목했습니다. 양초의 열을 이용해 두 가지 다른 유형의 반도체에서 온도 차이가 생기게 했습니다. 이런 온도차가 2종의 금속 또는 다른 유형의 반도체 사이에 생기게 되면 기전력이 발생해 전기가 생성됩니다. 이를 제백효과라고 부르는데요. 이 원리를 통해 제품을 만들어 낸 것이죠. 그렇게 루미르 램프는 외부전력원 없이 단순 열에너지로만 LED램프를 켤 수 있게 된 것입니다.


 루미르의 LED 램프 (출처: 킥스타터 홈페이지)

 

그가 개발한 램프는 티라이트(Tea Light)라 불리는 양초에 불을 붙인 뒤, 이를 제품 하단에 놓으면 상단에 위치한 LED등이 켜지는 구조입니다.

 

램프를 만들면서 가장 어려웠던 부분은 양초는 흔들림이 많은데 이것을 안정화하여 이를 열로 꾸준히 내보내는 것이었다고 합니다. 열이 꾸준히 전달되어야만 제백효과를 이용하여 전기를 만들 수 있기 때문입니다.

 

아프리카를 돕는 태양광 냉장고

 

해변이나 야외에서 캠핑하게 되는 여름에는 차가운 음료가 필수입니다. 만약 이런 때에 콘센트를 연결하지 않아도 되는 휴대용 냉장고가 있다면 무척 편리할 것입니다.

 

태양광 냉장고는 이런 필요를 충족시켜주는 제품입니다. 태양광 냉장고는 일반 냉장고에 전력을 공급할 수 있는 태양광 패널과 전력을 저장할 수 있는 배터리’, 그리고 충전제어가 가능한 컨트롤러로 이루어져 있는데요. 태양광 패널로 태양광을 전기로 변환시켜 이를 배터리에 저장한 다음, 여기서 나오는 전력을 냉장고로 연결하는 원리입니다.

 

전기가 공급되지 않는 곳에서도 차갑게 음식을 보관할 수 있게 됩니다. 게다가 이 냉장고는 단순히 캠핑이나 여가 용도 이상으로 활용될 수 있습니다.


아프리카 지역에 설치된 태양광 시설

 

바로 전력원이 부족한 아프리카 지역에 이를 보급하여 차갑게 보관하여야 할 필요성이 있는 의약품을 안전하게 공급할 수 있는 것입니다. 식량을 보관하는 용도로도 요긴하게 쓰일 것입니다.

 

우리나라에서는 LG전자가 아프리카 케냐의 보건시설과 페루의 개발낙후 지역에 태양광 냉장고를 설치해 의약품 보관과 공급을 지원했습니다.


정전으로 인한 암전 상태

 

태양광 냉장고는 아프리카 및 개발도상국의 오지뿐 아니라 선진국에서도 충분히 차세대 가전제품으로 가치가 있다고 생각합니다. 일반 가정의 전력수요를 줄일 수 있기 때문입니다. 특히 여름철이면 에어컨 등 냉방기기의 사용이 급증해 늘 부족한 전력문제가 항상 화두가 되고 있는데, 이런 현상을 완화시킬 수 있을 것입니다.

 

이처럼 창의적으로 전기를 만들어내는 아이디어가 다양한 가전 제품 및 전자 제품에 응용되고 있습니다. 이런 상상력과 아이디어는 누군가에게는 희망의 빛이 됩니다. 또 누군가에게는 효율적이면서 환경적인 전기 공급의 대안이 되기도 하죠. 앞으로도 풍부한 상상력과 아이디어가 많이 등장해 세상을 밝게 비춰 주었으면 하는 바람입니다.  



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