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2012년 발표된 '독도의 경제적 가치 평가'는 독도의 가치를 유·무형 자산을 포함해 12조5586억 원에 달합니다. 시장적 가치로 해양생물과 광물자원, 관광객 등이 평가되었는데요. 


독도의 해저광물자원은 독도를 가장 가치 있게 하는 것으로 특히, 6억톤 가량의 메탄 하이드레이트 등을 잘 개발하면 향후 30년 동안 연간 10조원 이상의 수입을 얻을 수 있다고 합니다. 메탄 하이드레이트는 천연가스가 낮은 온도 및 압력에 의해 얼음 형태로 고체화된 물질이죠. 메탄 하이드레이트는 얼마 전 TV조선에서 방영됐던 드라마 <한반도>의 주요 소재로 등장하기도 했습니다.


<드라마 '한반도' / 출처 : TV조선>

 

불타는 얼음 메탄 하이드레이트

가스 하이드레이트는 온도가 매우 낮고 압력이 높은 심해에서 만들어집니다. 수압이 수십에서 수백 기압에 이르는 심해에서 물은 0℃ 이하가 되어도 바로 단단한 얼음이 되지 못하고 물과 얼음의 중간인 불안정한 형태를 거치게 되는데, 이때 천연가스가 공급되면 물 분자 사이의 빈 공간을 채우면서 가스 하이드레이트가 만들어지는 것이죠.


천연가스 성분의 대부분이 메탄가스이기 때문에 가스 하이드레이트는 메탄 하이드레이트로도 불리는데요. 외관이 드라이아이스와 비슷하며 불을 붙이면 타는 성질을 갖고 있다고 합니다.


<출처 : http://www.nowthisnews.com/>


미래의 에너지

석유 등 화석연료의 고갈과 지구온난화 및 기후협약 등으로 친환경적인 신재생에너지가 각광받고 있는데요. 특히 가스 하이드레이트는 주로 메탄가스로 이루어져 있어서 연소시 석유에 비해 이산화탄소, 일산화탄소, 아황산가스와 같은 오염물질의 배출이 현저히 적어 환경친화적 에너지원으로 주목받고 있는데요. 캐나다, 알래스카, 시베리아, 노르웨이, 일본 근해, 멕시코 만, 인도 근해, 흑해 등 주로 대륙 주변의 심해와 영구 동토 지역에 약 10조 톤이 매장되어 있는 것으로 추정되며, 이는 전 세계 석탄과 석유의 매장량을 합친 것보다 훨씬 많은 양이라고 합니다.

 

<메탄 하이드레이트의 분포도/ 사진출처: http://www.holyrood.com/>

 

독도의 하이드레이트

동해는 세계적으로 주목 받는 메탄 하이드레이트 매장 지역으로 꼽히고 있어요.

추정매장량이 크고 메탄 함유율이 높은 고순도로 본격 채굴과 생산으로 이어진다면 요즘 시세의 1/3~절반 가격으로 공급이 가능하다고 합니다. 일본이 독도 영유권을 주장하는 이유가 인근 해저에 묻힌 6억t 이상의 메탄 하이드레이트 때문이라는 분석도 있습니다.



메탄 하이드레이트의 한계와 발전

메탄 하이드레이트는 새로운 대체 에너지로 곽광 받고 있지만 당장 사용하기에는 몇 가지 한계점을 안고 있는 것도 사실입니다. 먼저 메탄이 연소되면 물과 이산화탄소 밖에 생기지 않고 또 이산화탄소의 발생비율도 다른 화석연료에 비해 매우 낮지만, 시추과정에서 메탄이 연소되지 않고 공중에 그대로 방출되면 이산화탄소보다 10배나 더 심각한 온실효과를 일으킬 수 있다고 합니다. 따라서 메탄 하이드레이트를 이용하기 위해서는 시추과정에서 어떻게 메탄의 방출을 막을 것인가라는 기술적 문제를 해결해야한다고 해요.

 

<출처 : http://www.nytimes.com/>


또한 국내 메탄 하이드레이트 응용기술 연구를 담당할 인적 자원의 부족과 미흡한 정부 지원 등도 앞으로 해결해야 할 과제라고 합니다.현재 메탄 하이드레이트에 대한 연구에서 가장 앞선 나라는 미국과 일본입니다. 미국은 약 30년 전인 1980년대 초 이미 심해저에서 메탄 하이드레이트 실물을 채취하는 데 성공할 정도로 앞선 탐사기술을 보유하고 있으며 일본 역시 1980년대부터 집중적인 연구를 시작해 1989년에는 일본 근해에서 가스 하이드레이트 실물 채취에 성공했습니다.

 

우리나라에서는 2005년 처음으로 '가스 하이드레이트 개발사업단'이 출범해 동해에서 집중적인 탐사를 실시했으며, 2007년 국내 최초로 동해 울릉분지에서 가스 하이드레이트 존재를 확인하였죠.


<심해 속 메탄 언덕 / 출처 : http://news.nationalgeographic.com/>

 

현재 전 세계적으로 21세기 에너지원으로 가장 확실시 되는 가스 하이드레이트는 개발과 보존이라는 상반된 가치 속에서도 꾸준한 과학적인 조사와 연구는 활발히 진행되고 있는데요. 우리나라 울릉도와 독도 주변에도 엄청난 양의 하이드레이트가 매장되어 있는 것으로 알려져 우리나라 미래 하이드레이트 개발의 앞날에 큰 기대감을 주고 있습니다.


미래 새로운 에너지원으로 떠오르고 있는 하이드레이트! 21세기 에너지 자원 강국의 꿈을 이룬 대한민국을 기대해봅니다.


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